"O que isso diz é que muitas pessoas estão usando indevidamente o kratom para tratar sua dor contínua, colocando-as em maior risco de overdose, à medida que aumentam a quantidade que usam", disse Glatter. Ele não estava envolvido na pesquisa do CDC.

Ele explicou que "a kratom tende a agir como um estimulante quando usada em doses mais baixas, mas produz um efeito semelhante ao opiáceo, ou 'alto', em doses mais altas".

São essas qualidades "semelhantes a opiáceos" que fizeram com que a Administração de Alimentos e Medicamentos dos Estados Unidos desse uma olhada mais de perto na kratom nos últimos anos. Em novembro de 2017, a FDA emitiu um aviso aos consumidores contra o uso de kratom, e a Agência Antidrogas dos EUA o listou como uma "droga de preocupação".

A kratom não foi aprovada para uso médico pelo FDA.

As descobertas da equipe do CDC ecoam as de um estudo publicado em fevereiro na revista Toxicologia Clínica. Essa pesquisa foi liderada por Henry Spiller, diretor do Central Ohio Poison Center.

A equipe de Spiller rastreou chamadas para "hotlines" de controle de envenenamento dos EUA e descobriu que as chamadas envolvendo overdoses de kratom estão aumentando, aumentando 50 vezes de 2011 a 2016.

"Estamos agora recebendo literalmente centenas de casos por ano contra 10 ou 20", disse Spiller.

Sua equipe também identificou 11 mortes associadas ao uso de kratom, incluindo duas em que kratom foi usado sozinho e nove onde kratom foi usado com outras drogas.

Infelizmente, o kratom está sendo promovido como uma alternativa segura aos analgésicos opiáceos para pessoas com dor crônica, disse Spiller.

"Porque é uma planta e é natural, neste momento não é regulamentada", disse Spiller. "Muitas pessoas têm pesquisado o Google para uso em dores crônicas e outras coisas, e nós começamos a ver um aumento muito significativo de uso e, em muitos casos, abuso dele."

Mas tomar muito kratom pode causar alguns problemas de saúde não intencionais, incluindo agitação, convulsões, ritmo cardíaco acelerado e pressão alta, disse Spiller. Em casos extremos, a overdose de kratom pode colocar a pessoa em coma, interromper a respiração ou causar insuficiência renal.

"Só porque é natural não significa que seja inofensivo", disse Spiller.

O novo relatório foi publicado em 12 de abril no CDC Relatório semanal de morbidade e mortalidade.

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