Comece a investigar o mistério dos produtos químicos que estão poluindo sua comunidade

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Na época, fiquei orgulhoso da história.

“Arsênico e leis antigas”, dizia a manchete. Era uma referência a um romance de uma das autoras favoritas da minha mãe, Agatha Christie. Minha mãe, jornalista, é a razão de eu entrar no jornalismo. E a história era o tipo de história que achei que a deixaria orgulhosa. Isso me mostrou questionando a ortodoxia. Nesse caso, a ortodoxia era a ciência em torno da qualidade da água. O que realmente sabíamos sobre a segurança de certos produtos químicos no abastecimento de água? Minha história sugeriu que as evidências eram menos conclusivas do que se pensava anteriormente.

O problema era que eu estava sendo enganado. A gigante petroquímica Arco tinha a cidade de Butte e o estado de Montana em desvantagem. A empresa havia herdado o desastre ambiental que foi e é o estrago causado pela mineração de cobre feita pela Empresa Anaconda. Arco persuadiu os reguladores locais a reconsiderar a quantidade de arsênico que poderia ser razoavelmente permitida no abastecimento de água porque a ciência até o momento parecia inconclusiva.

Mas lembre-se de que empresas desse porte geralmente possuem recursos e know-how científico que superam qualquer coisa que uma agência reguladora possa oferecer. Lembre-se também de que os danos ambientais demonstraram ter um impacto desproporcional na saúde das comunidades negras e de baixa renda.

E é aqui que meu arrependimento está nesse tipo de reportagem, mesmo sendo um jovem repórter recém-saído da faculdade. E onde meu apelo aos jornalistas em todos os lugares está centrado. Conte ao seu público sobre as toxinas que são regularmente despejadas em nossos riachos e bombeadas para o ar, e trabalhe para entender o que a ciência diz sobre esses produtos químicos. Se a ciência for inconclusiva, trabalhe para entender – e para ajudar seu público a entender – por quê.

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Pode parecer uma tarefa impossível de realizar. Mas um filme que saiu no ano passado baseado em um artigo da revista The New York Times oferece um ponto de partida. Em “Dark Waters”, os advogados que perseguiam a verdadeira empresa química Dupont focaram em um produto químico que havia estado, até o início dos anos 2000, inteiramente fora do radar de qualquer agência reguladora. Esse produto químico era o PFOA, que tem sido associado a defeitos congênitos, câncer e outros efeitos na saúde. Na história, o escritor Nathaniel Rich explica:

O PFOA foi apenas um dos mais de 60.000 produtos químicos sintéticos que as empresas produziram e lançaram no mundo sem supervisão regulatória.

O que? Todas essas leis que consideramos corriqueiras – a Lei da Água Limpa, a Lei do Ar Limpo e coisas semelhantes – não deveriam nos manter protegidos desses produtos químicos?

A lei relevante neste caso é a Lei de Controle de Substâncias Tóxicas de 1976. Segundo essa lei, um produto químico é, essencialmente, considerado inocente. Não importa se é uma variação de um produto químico conhecido por ter efeitos prejudiciais à saúde humana. Não importa se, por sua própria natureza, o produto químico requer extensas precauções de segurança em sua criação e manuseio. Para que se torne uma substância regulamentada, outra pessoa precisa fazer o dever de casa para a Agência de Proteção Ambiental. Forneça à EPA um histórico de doenças ou mortes relacionadas ao produto químico e talvez o produto químico faça parte da lista regulamentada. O ônus da prova não recai sobre o fabricante ou regulador.

No momento da redação do artigo que se tornou “Dark Waters”, a EPA havia restringido apenas cinco produtos químicos desde que a lei de 1976 entrou em vigor. Quatro meses após a publicação do artigo do Times, a EPA emitiu um aviso de saúde para o PFOA e seu primo PFOS. O aviso diz:

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Estudos indicam que a exposição ao PFOA e PFOS acima de certos níveis pode resultar em efeitos adversos à saúde, incluindo efeitos no desenvolvimento de fetos durante a gravidez ou bebês amamentados (por exemplo, baixo peso ao nascer, puberdade acelerada, variações esqueléticas), câncer (por exemplo, testicular , rins), efeitos no fígado (por exemplo, danos aos tecidos), efeitos imunológicos (por exemplo, produção de anticorpos e imunidade) e outros efeitos (por exemplo, alterações do colesterol).

O que você pode fazer como repórter para descobrir ameaças semelhantes à saúde no ambiente perto de você? Descubra quais tipos de produtos químicos estão sendo despejados em seus próprios sistemas de água, armazenados em aterros sanitários que podem criar exposição no ar, na água e no suprimento de alimentos, ou outro tipo de manipulação que pode ter impactos negativos à saúde. Você pode começar com PFAS, a classe de produtos químicos à qual pertencem o PFOA e o PFOS.

Em julho deste ano, o Grupo de Trabalho Ambiental, um grupo sem fins lucrativos fundado em 1993 com foco em saúde pública e meio ambiente, lançou um novo relatório que mostrou até 110 milhões de americanos – cerca de um em cada três pessoas no país – estão vivendo em áreas com água comprovadamente contaminada com PFAs. Você pode usar o mapa interativo do grupo para ver se você está perto de uma área contaminada.

Então você pode ir para lá. Descubra as fontes de contaminação. Verifique os registros dos tribunais estaduais e federais em busca de ações judiciais contra as empresas envolvidas. Converse com os advogados especializados em danos pessoais para saber se eles sabem dos casos ou têm casos pendentes. Fale com grupos ativistas locais. Desenvolva uma trilha de papel. Veja se consegue descobrir o que Rich descobriu com o PFOA: que as empresas sabiam dos danos à saúde que se desdobravam ao longo de décadas e que os reguladores haviam ignorado evidências convincentes de que era esse o caso.

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Todos nós nos beneficiamos dos avanços na tecnologia química. Estou digitando este blog em um pequeno tablet que tem mais capacidade de computação do que todos os computadores do laboratório de informática da minha faculdade juntos. Estou sentado em uma cadeira que é estilosa e elegante e só é possível por meio de uma combinação de carpintaria tradicional e processos químicos de alta tecnologia. Estou olhando pelas janelas para um lindo céu cheio de nuvens azul-arroxeadas, minha pele protegida do sol por uma película imperceptível nas janelas para bloquear os raios ultravioleta. Meu filho está brincando a meus pés com seus brinquedos favoritos: um conjunto de Legos de plástico.

Os benefícios e conveniências que recebemos dos produtos são inegáveis. Mas também o são os danos ambientais e à saúde humana quando os produtos químicos e seus subprodutos não são manuseados de forma adequada. Como jornalista, você pode explicar o que acontece quando a supervisão regulatória básica falha e as toxinas envenenam lentamente as comunidades.

Existem 60.000 histórias esperando por você.



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